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Un viaje alrededor de las especias

LAS ESPECIAS ORIENTALES. VIAJE ALREDEDOR DE LAS ESPECIAS. (I)

LAS ESPECIAS ORIENTALES. UN VIAJE ALREDEDOR DE LAS ESPECIAS. (I).

Las especias orientales. Hoy vamos a comenzar un viaje alrededor de las especias.

Nos proponemos hacer un viaje alrededor del mundo de las especias y comenzaremos por lo que históricamente fue el gran avance y desarrollo de la Economía mundial, la aparición de las especias orientales. En otros post de nuestro blog desarrollaremos otras tres entregas más, las especias africanas, las americanas y las más cercanas o Europeas.

Pero ¿Qué son las especias?

Las especias son sustancias vegetales que se utilizan para dar sabor, color y aroma a los alimentos. Provenientes principalmente de regiones tropicales, las especias son un componente esencial en la gastronomía de todo el mundo. A lo largo de la historia, han sido valoradas no solo por sus propiedades culinarias, sino también por sus beneficios medicinales.

Algunas de las especias más conocidas incluyen la pimienta, el clavo, la canela, el comino y la nuez moscada. Cada una de estas especias tiene un sabor y un aroma únicos que pueden transformar y mejorar cualquier plato. Por ejemplo, la pimienta, conocida por su sabor picante, se utiliza comúnmente en una variedad de platos para añadir un toque de calor. El clavo, por otro lado, tiene un sabor fuerte y picante que se utiliza a menudo en platos dulces y salados.

as Especias Orientales. Un viaje alrededor de las Especias (I)
Las Especias Orientales. Un viaje alrededor de las Especias (I)

Además de su uso en la cocina, muchas especias también tienen propiedades antioxidantes y antiinflamatorias. Estas propiedades pueden tener una serie de beneficios para la salud, desde la mejora de la digestión hasta la reducción del riesgo de enfermedades crónicas.

En resumen, las especias son un componente esencial de la cocina y la cultura de todo el mundo. Ya sea que se utilicen para realzar el sabor de un plato, para añadir color a una comida o para aprovechar sus beneficios para la salud, las especias tienen un papel importante en nuestra alimentación diaria.

LAS ESPECIAS ORIENTALES

En nuestro viaje alrededor de las especias, las especias orientales se han utilizado desde la antigüedad en la alta gastronomía, ceremonias religiosas y para embalsamar 1. Además de sazonar e intensificar el sabor de los alimentos, las especias también se han utilizado para conservarlos. Cada especia tiene propiedades únicas, como favorecer la digestión o disminuir la hinchazón 2. Las especias orientales son muy populares en la cocina asiática y mediterránea, y se utilizan para aportar un toque picante, dulce, amargo o cítrico a los platos 2,3. Algunas de las especias orientales más populares son la pimienta de Sichuán, el macis y el curry 2,4,5.

Todas ellas son una parte integral de la gastronomía asiática, conocidas por su capacidad para realzar el sabor, el color y el aroma de los alimentos. Algunas de las especias orientales más comunes incluyen la cúrcuma, la canela, el jengibre, el cardamomo, entre otras6.

Todas las especias han sido utilizadas durante miles de años en todo el mundo. En Asia, se cultivaban y cosechaban a mano mucho antes de que existieran herramientas eléctricas o de gas7. Las especias, como la cúrcuma, el comino y el cilantro, se utilizan comúnmente para añadir capas de profundidad a los curries y salteados8.

Hoy en día, las especias orientales se utilizan en una variedad de platos en España y en todo el mundo. Se utilizan para realzar el sabor de un plato, para añadir color a una comida o para aprovechar sus beneficios para la salud6.

Las especias orientales: historia, propiedades y usos

Una Caravana de comerciantes de especias abandona la ciudad en Teherán, Persia (تهران‎ ).

Las especias orientales han sido utilizadas durante siglos por sus propiedades medicinales, culinarias y aromáticas. Originarias de Asia, África y América, estas especias han tenido un papel importante en la historia y la cultura de muchas civilizaciones.

Breve Historia

Debemos saber en nuestro viaje alrededor de las especias, que las especias orientales se han utilizado desde la antigüedad por sus propiedades medicinales. En la medicina tradicional china, las especias se utilizan para tratar una amplia gama de problemas de salud, como la indigestión, la gripe y el resfriado. En la medicina ayurvédica, las especias se utilizan para equilibrar los tres «doshas», o humores corporales9.

Las especias orientales también se han utilizado durante siglos en la cocina. Su intenso sabor y aroma las hacen ideales para realzar el sabor de los alimentos. Las especias orientales se utilizan en una amplia variedad de platos, desde sopas y guisos hasta carnes, pescados y verduras9.

La economía mundial en tiempos remotos

La historia de las especias es fascinante, ya que han jugado un papel crucial en la formación de las rutas comerciales y la economía mundial10. El comercio de especias implicó a civilizaciones históricas en Asia, África del Noreste y Europa10. Las especias como la canela, la casia, el cardamomo, el jengibre, la pimienta, la nuez moscada, el anís estrellado, el clavo y la cúrcuma eran conocidas y utilizadas en la antigüedad y se comerciaban en el mundo oriental10.

Mercado oriental de Especias
Paseo por un mercado oriental de especias

Las especias han sido una parte integral de la historia humana, influyendo en la economía, la política, la exploración y la gastronomía. Desde los antiguos egipcios hasta los imperios romano y otomano, las especias han sido codiciadas por su sabor, su valor medicinal y su capacidad para conservar alimentos.

Las Especias en el Antiguo Egipto

Los antiguos egipcios eran conocidos por su uso de especias tanto en la cocina como en los rituales religiosos. El anís, el cilantro y el comino eran comunes en la dieta egipcia, mientras que la mirra y el incienso se utilizaban en los rituales funerarios.

La Ruta de las Especias

La Ruta de las Especias, una red de rutas marítimas y terrestres, fue esencial para el comercio de especias entre el Lejano Oriente y Europa. Las especias como la pimienta negra, la canela, el cardamomo y el clavo eran transportadas a través de estas rutas, lo que llevó a la exploración y eventual colonización de muchas regiones.

Las Especias en la Edad Media

Durante la Edad Media, las especias eran un símbolo de estatus y riqueza. Eran tan valiosas que a menudo se utilizaban como moneda. Además, se creía que las especias tenían propiedades medicinales y se utilizaban para tratar una variedad de enfermedades.

Los mercaderes chinos se dirigían hacia las Islas de las Especias (Las conocidas como Islas Molucas, entre ellas, algunas de las actuales Islas de Indonesia). Desde allí llevaban sus cargamentos de especias y condimentos hacia las costas del Sur de India (la actual Kerala) y Sri Lanka, donde comerciaban con los mercaderes árabes11.

Marco Polo y las especias

El famoso viajero y escritor italiano, jugó un papel crucial en la historia de las especias. Fue el primer gran viajero europeo en detallar la magia del continente asiático. Su libro de viajes, “El libro de las maravillas del mundo”, está lleno de descripciones de las riquezas asiáticas, que atraían a los mercaderes y comerciantes de la época11.

Marco Polo abrió la Ruta de la Seda a través de Asia central para llegar a China y al Imperio de los Mogoles. En el siglo XV, la Ruta de las Especias se había convertido en un camino compartido por mercaderes de diversos países. Esta ruta espectacular se abrió paso a través de Indonesia, Malasia, Sri Lanka, India, Ghana, Iraq, Egipto e Italia, llevando las especias de Oriente al Mundo Árabe, Egipcio, Romano y Griego11.

Cómo llegaron las especias a España

Aprenderemos en nuestro viaje alrededor de las especias, que las especias orientales llegaron a España a través de la Ruta de la Seda. Este importante circuito comercial conectaba el Mediterráneo con Asia, y las especias eran uno de los productos más valiosos que se transportaban por esta ruta.

Los comerciantes españoles empezaron a importar especias orientales a España en el siglo XIII. Estas especias se convirtieron rápidamente en un ingrediente esencial de la cocina española.

En cuanto a cómo llegaron a España, el comercio de especias redibujó el mapa del mundo y llegó a definir nuestra economía global9. Aquellos que controlaban las especias podían desviar el flujo de riqueza alrededor del mundo9. En 1498, el explorador portugués Vasco da Gama realizó el primer viaje marítimo desde Europa a India, a través del extremo sur de África9. Su llegada a la costa de Malabar en India, el corazón del comercio de especias, marcó el comienzo del comercio directo entre Europa y el sudeste asiático9.

Especias chinas
Mostrador de especias chinas. Al fondo la Gran Muralla
Para qué se utilizaban

Las especias orientales se utilizaban en España para una variedad de propósitos. En la cocina, se utilizaban para realzar el sabor de los alimentos. También se utilizaban para conservar los alimentos, ya que las especias tienen propiedades antibacterianas.

Las especias orientales también se utilizaban con fines medicinales. Se creía que tenían propiedades curativas para una amplia gama de problemas de salud.

Para qué se utilizan hoy

Las especias orientales siguen siendo un ingrediente popular en la cocina española. Se utilizan en una amplia variedad de platos, desde sopas y guisos hasta carnes, pescados y verduras.

Las especias orientales también se utilizan con fines medicinales. Se siguen creyendo que tienen propiedades curativas para una amplia gama de problemas de salud.

Virtudes y propiedades de las especias orientales

El viaje alrededor de las especias es muy revelador para conocer que las especias orientales tienen una amplia gama de virtudes y propiedades. Algunas de las más importantes incluyen:

  • Propiedades antioxidantes: Las especias orientales son ricas en antioxidantes, que ayudan a proteger las células del daño causado por los radicales libres.
  • Propiedades antiinflamatorias: Las especias orientales tienen propiedades antiinflamatorias, que pueden ayudar a reducir la inflamación en el cuerpo.
  • Propiedades digestivas: Las especias orientales pueden ayudar a mejorar la digestión y a reducir la hinchazón.
  • Propiedades antibacterianas: Las especias orientales tienen propiedades antibacterianas, que pueden ayudar a combatir las infecciones.

Las especias orientales más comunes son:

Especias indias y pakistaníes
Especias indias. De fondo el Taj Mahal
  • Pimienta de Sichuán: Esta especia se utiliza en la cocina asiática, principalmente japonesa y china, para hacer que las comidas sepan más sabrosas. Es una especia con toques frescos y cítricos al paladar y una sensación en boca de cosquilleo (no picante y similar a los «Peta-Zetas«) que favorece la salivación12.
  • Wasabi: Más que especia es una pasta aunque también se puede encontrar en polvo. Es una raíz picante que se utiliza en la cocina japonesa para acompañar el sushi y otros platos. El wasabi tiene un sabor fuerte y picante que puede ser muy intenso12.
  • Macis: Esta especia tiene su origen en Indonesia y es utilizada en la cocina de todo Oriente. El macis es la cáscara de la nuez moscada secada al sol. Aunque comparte el mismo aroma característico que su fruto, el sabor del macis es mucho más suave y sutil12.
  • Curry: El curry es una mezcla de especias que se utiliza en la cocina india, aunque también se ha popularizado en otros países. La mezcla de especias puede variar, pero suele incluir cúrcuma, comino, cilantro, jengibre, canela, cardamomo, pimienta negra y clavo13.
  • Canela de Ceylán: La canela de Ceylán es una especia muy popular en la cocina asiática. Se utiliza en la preparación de postres, bebidas y platos salados. Tiene un sabor dulce y aromático que combina muy bien con otros sabores12.
  • Masala: El masala es una mezcla de especias que se utiliza en la cocina india. La mezcla puede variar, pero suele incluir cúrcuma, comino, cilantro, jengibre, canela, cardamomo, pimienta negra y clavo14.
  • Amchoor: El amchoor es un polvo de mango seco que se utiliza en la cocina india para dar sabor a los platos. Tiene un sabor ácido y se utiliza en platos salados y en chutneys14.
  • Anís estrellado: Esta especia es originaria de China y se utiliza en la cocina china y vietnamita. Tiene un sabor dulce y ligeramente picante y se utiliza en la preparación de platos salados y postres12.
  • Jengibre: El jengibre es una raíz que se utiliza en la cocina asiática para dar sabor a los platos. Tiene un sabor picante y se utiliza en la preparación de platos salados y postres12.
  • Cúrcuma: La cúrcuma es una especia muy popular en la cocina india. Se utiliza en la preparación de platos salados y postres y le da a los platos un color amarillo intenso13.
  • Cardamomo: El cardamomo es una especia muy utilizada en la cocina india y se utiliza tanto en platos salados como en postres. Tiene un sabor dulce y picante y se utiliza en la preparación de masalas y currys13.
  • Comino: El comino es una especia muy utilizada en la cocina india y se utiliza tanto en platos salados como en postres. Tiene un sabor terroso y se utiliza en la preparación de masalas y currys13.
  • Cilantro: El cilantro es una hierba muy utilizada en la cocina india y se utiliza tanto en platos salados como en postres. Tiene un sabor fresco y se utiliza en la preparación de masalas y currys13.
  • Mostaza: La mostaza es una especia muy utilizada en la cocina india y se utiliza tanto en platos salados como en postres. Tiene un sabor fuerte y se utiliza en la preparación de masalas y currys7.
Mercado de Especias en Pakistán
  • Nuez moscada: La nuez moscada es una especia muy utilizada en la cocina india y se utiliza tanto en platos salados como en postres. Tiene un sabor dulce y se utiliza en la preparación de masalas y currys13.
  • Nigella: También conocida como comino negro, esta especia tiene un sabor terroso y se utiliza en la preparación de panes, pasteles y platos salados14.
  • Pimienta larga: Esta especia es originaria de la India y se utiliza en la preparación de platos salados y postres. Tiene un sabor picante y se utiliza en la preparación de masalas y currys14
  • Tamarindo: El tamarindo es una fruta tropical que se utiliza en la cocina asiática para dar sabor a los platos. Tiene un sabor ácido y se utiliza en la preparación de chutneys y salsas14.
  • Semillas de granada: Las semillas de granada se utilizan en la cocina asiática para dar sabor a los platos. Tienen un sabor dulce y se utilizan en la preparación de postres y bebidas14.
  • Carom: La especia Carom, también conocida como Ajwain, es originaria de la India15,16. Es una hierba de la familia del perejil cuyos frutos se desecan y consumen como especia. Su sabor recuerda al del tomillo pero es mucho más intenso y penetrante, con un trasfondo ligeramente amargo. Se utiliza principalmente en la cocina india, donde normalmente acompaña platos de verduras y también se usa para hacer encurtidos debido a sus potentes cualidades para conservar los alimentos. Sin embargo, debido a su sabor fuerte, se debe usar con precaución ya que un exceso de Carom en un guiso puede anular en gran medida el sabor de los otros ingredientes. En España, también se le llama la mala hierba del obispo.

Un poco más de cada una de las especias orientales

1. La Pimienta de Sichuán 

La Pimienta de Sichuán es una especia originaria de China, que se ha utilizado en la gastronomía asiática desde hace siglos. También se conoce como huājiāo (花椒; literalmente «pimienta de flores») y con el nombre menos común, shānjiāo (山椒; literalmente «pimienta de montaña») 17. La Pimienta de Sichuán se obtiene de las plantas del género Zanthoxylum y, en particular, del Zanthoxylum piperitum (L.) DC., 1824 17.

Pimienta de Sichuán 
La Pimienta de Sichuán 

La Pimienta de Sichuán tiene un aroma picante y al mismo tiempo refrescante, puede parecer a veces similar al de los cítricos pero con notas de alcanfor. En cuanto al sabor, es muy similar al de la pimienta negra, pero hay que añadir que, al ser bastante fuerte, también puede anestesiar ligeramente la lengua dejando un sabor amargo como también ocurre con el clavo 17,18.

Usos

La Pimienta de Sichuán se ha utilizado desde la antigüedad en la alta gastronomía, ceremonias religiosas y para embalsamar 18. Además de sazonar e intensificar el sabor de los alimentos, las especias también se han utilizado para conservarlos. Cada especia tiene propiedades únicas, como favorecer la digestión o disminuir la hinchazón 15,16,17. La Pimienta de Sichuán es muy popular en la cocina asiática y mediterránea, y se utiliza para aportar un toque picante, dulce, amargo o cítrico a los platos 17,19,20.

2. Macis

El Macis es una especia que se obtiene de la cáscara de la nuez moscada, y se utiliza en la cocina asiática, de Oriente Medio e India para dar sabor a carnes y algunas verduras 21. El Macis tiene un sabor dulce y aromático, muy diferente al de la nuez moscada, y se utiliza para realzar el sabor de los alimentos 22.

Se extrae de la nuez moscada, que es la semilla del fruto de un árbol tropical llamado Myristica fragans, de la familia de las miristáceas 23. La extracción de esta especia es un proceso bastante artesanal. Cuando el fruto está maduro, se deja que se seque y se elimina la pulpa para extraer la semilla. Aquí hay que desprender con cuidado el arilo para liberar la nuez. Una vez molida esta última, ya la tenemos lista como especia 22,23.

La especia Macis, proveniente de la cáscara de la nuez moscada
La especia Macis, proveniente de la cáscara de la nuez

Entre las propiedades del Macis cabe destacar que contiene algunas de las vitaminas más importantes, como son la vitamina A, varias vitaminas del grupo B y vitamina C, por lo cual sus nutrientes son idóneos para fortalecer el sistema inmune y prevenir enfermedades, combatir los radicales libres y la degeneración celular causada por estos, prevenir la anemia y mejorar la salud de la piel y el cabello 23. Además, el Macis tiene propiedades carminativas muy potentes, que ayudan a mejorar la digestión y combatir dolencias del aparato digestivo como son los cólicos, la indigestión y el malestar estomacal en general 23.

La historia del Macis se remonta a la época medieval, cuando los ingleses comenzaron a aderezar sus platos con nuez moscada. La fama universal de la nuez moscada llegó a comienzos del siglo XVI, coincidiendo con el descubrimiento de las islas de las especias (las actuales Malucas, en Indonesia) 23.

3. Wasabi

El Wasabi es una salsa típica de la comida japonesa que se usa comúnmente para condimentar y acompañar platos como el sushi y el sashimi. Esta salsa se obtiene mediante la ralladura de un tubérculo muy especial; se trata de la raíz de la planta wasabi japonica, también conocida como rábano picante japonés, la cual pertenece a la familia Brassicaceae junto al rábano picante y la mostaza 24,25.

la especia wasabi sobre una mesa con la raíz de la planta wasabi japónica
la especia wasabi sobre una mesa con la raíz de la planta wasabi japónica

La planta del Wasabi es originaria de Japón, donde crece a lo largo de las orillas de los arroyos y las montañas; es pariente cercana de la col, el brócoli, la mostaza y el rábano picante 25. Debido a sus requerimientos especiales de frío y equilibrio de minerales, esta planta es prácticamente imposible de cultivar fuera de su hábitat nativo (Japón, algunas regiones de China, Taiwán) 24.

Usos

Entre las propiedades del Wasabi cabe destacar que tiene cualidades antibacterianas y antisépticas que han servido desde hace siglos para eliminar las bacterias perjudiciales que pueda contener el pescado crudo. Además, el Wasabi es rico en vitamina C, calcio, potasio y fibra 26.

4. Curry

El curry es una mezcla de especias originaria de la India, que se popularizó en el Reino Unido durante el siglo XVIII a través de la Compañía de las Indias. El término “curry” se refiere tanto a la mezcla de especias como a los platos que las contienen. La mezcla de especias varía según la región y el cocinero, pero generalmente incluye cúrcuma, comino, cilantro, jengibre, canela, cardamomo, semillas de mostaza, nuez moscada y pimienta negra. El curry se utiliza en la cocina india, asiática y británica, y se puede encontrar en una variedad de platos, desde guisos hasta arroces y salsas27. Se ha extendido a diferentes partes del mundo a lo largo de los siglos. 

La palabra “curry” proviene del término en tamil “kari”, que significa salsa. Originalmente, el curry era una mezcla de especias utilizada en la cocina india para dar sabor a los platos. Posee sabor fuerte y distintivo, olor característico y color vibrante.

la especia curry  sobre una mesa con las hojas del curry y la planta del curry
la especia curry sobre una mesa con las hojas del curry y la planta del curry. Habitualmente no se recibe así, sino como una mezcla de especias

Es conocido por sus propiedades antioxidantes, antiinflamatorias, antidiabéticas, antiobesidad, neuroprotectoras, anticancerígenas e hipolipemiantes. Esto se debe a que posee diversos compuestos bioactivos como la curcumina, quercetina, pineno, colina, entre otros. Además, el curry es un excelente ingrediente para bajar de peso, ya que acelera el metabolismo y aumenta la temperatura corporal, haciendo que el organismo consuma más energía.

Tiene propiedades antiinflamatorias gracias a la cúrcuma, que también fortalece el sistema inmunológico y ayuda a combatir bacterias patógenas 28. Además, se cree que el curry puede ayudar a reducir el riesgo de enfermedades crónicas como el cáncer y la enfermedad de Alzheimer 28.

Usos

En la actualidad, el curry es un ingrediente popular en todo el mundo y se puede encontrar en una variedad de platos y productos, desde mezclas de especias hasta salsas y snacks 29,30.

¿Sabías que el primer restaurante indio en Gran Bretaña se abrió en 1810? Fue fundado por Sake Dean Mahomed, un viajero y empresario inmigrante notable, y se llamaba Hindoostane Coffee House. El restaurante ofrecía una variedad de platos indios, lo que introdujo la cultura del curry en Europa occidental 31.

Además, el curry se ha convertido en un plato icónico y popular en la sociedad británica en las últimas décadas. En la actualidad, hay una gran variedad de curries disponibles, desde los más suaves hasta los más picantes, y se pueden encontrar en todo el mundo 32,33,34,35,36.

la mezcla de especias llamada curry  de Madrás sobre una mesa con otras especias indias
la mezcla de especias denominada curry de Madrás sobre una mesa con otras especias indias

Mezcladas con lechenatayogur o leche de coco, estas especias dan lugar a exquisitas bases ideales para mezclar con carnes, pescados, verduras y arroz. En los países asiáticos existen, prácticamente, tantos tipos de currys como mezclas puedas hacer con sus especias. Aquí algunos de los más interesantes procedentes de Oriente.

Vindaloo
Vindaloo
– Vindaloo

Es una de las mezclas de especias más populares de la India. Este curry destaca por su fuerte sabor picante. Está elaborado con cardamomo, canela, fenogreco, jengibre, pimienta negra, mostaza, ajo, chili, vinagre, comino, cebolla y azafrán. El “vindaloo” se utiliza habitualmente para maridar carne de cerdo, cordero o pollo.

– Korma
Korma
Korma

Es un curry típico de Malasia e Indonesia y destaca por acompañar, habitualmente, platos de ternera aunque también se puede utilizar con pollocorderopescados y verduras. Su mezcla de especias está hecha con cúrcuma, chiles, jengibre, galangal (una raíz conocida como “jengibre azul”), cebolla y lemongrass. Preparar la receta tradicional hecha con ternera es tan simple como poner a hervir una mezcla de leche de coco con estas especias, al gusto, y la carne. El objetivo es que la carne se deshaga progresivamente al mismo tiempo que absorbe parte de la salsa. En boca es una salsa fresca y jugosa con toque picante.

– Rendang
la especia rendang
la especia rendang

Es uno de los tipos más llamativos de mezclas de especias para la creación de currys suaves. Entre su mezcla de especias destacan el cilantro, el comino, el cardamomo y el clavo. Al aportar un toque dulzón a los platos es perfecta para añadirla a recetas con vegetalescarnes (también se puede maridarla en ella) y pescados. Preparar este curry es tan sencillo como cualquier otro, y se hace ligando la mezcla de especias con una base de leche de coco, nata o yogurt. Las cantidades van en función del espesor y de la intensidad de sabor que busques.

– Curry verde
Curry Verde
Curry Verde

Para quién le gusta el picante y el sabor cítrico, el curry verde puede convertirse en una de sus salsas favoritas. Este curry, original de Tailandia, tiene un sabor picante intenso y un nivel de aroma muy alto. Su base está compuesta de leche de coco y entre sus ingredientes destaca el lemongrass, la albahaca, el cilantro, la lima kaffir y el galangal. Pero, su principal ingrediente por el que viene su nombre, el picante y el color verdoso son los chiles verdes. Puedes utilizar este tipo de curry para acompañar arroces, carnes y pescados, eso sí, sólo si te gusta el picante intenso.

5. Canela de Ceylan o Ceilán

La canela de Ceilán, también conocida como canela verdadera, es originaria de Ceilán (actualmente Sri Lanka) y se deriva de las plantas Cinnamomum zeylanicum. Esta especia se menciona en escritos chinos que datan del 2800 a.C. Los antiguos egipcios la utilizaban en su proceso de embalsamamiento37,38.

Canela de Ceylán junto a su corteza. De fondo árboles Cinnamomum zeylanicum (árbol de la canela).
Canela de Ceylán junto a su corteza. De fondo árboles Cinnamomum zeylanicum (árbol de la canela).

La canela de Ceilán se obtiene de la corteza de árboles pequeños, tropicales y de hoja perenne37. Es de color marrón claro, sólida, delgada y tiene un aroma delicado agradable y un sabor dulce37,39 Se diferencia de otras canelas, como la cassia, por ser más suave, más aromática y contener mucho menos cumarina, un compuesto hepatotóxico en elevadas dosis39. Además, es más rara y generalmente sólo se consigue en tiendas especializadas en especias39.

La canela de Ceilán ha sido valorada desde la antigüedad, llegando a tener un precio más alto que el del oro37. En el siglo XVI, los navegantes portugueses la llevaron a Ceilán, dando lugar a su nombre40.

Canela junto a su planta de origen
Canela junto a su planta de origen

La canela de Ceilán tiene propiedades antioxidantes, antiinflamatorias, antidiabéticas y antimicrobianas39. Además, algunos estudios sugieren que puede ayudar a reducir el colesterol y mejorar la función cerebral39. También se ha demostrado que puede ayudar a tratar la diabetes y regular el colesterol y la glucemia41.

Usos

Hoy en día, la canela de Ceilán se utiliza ampliamente en todo el mundo, tanto en la cocina, como en infusiones y medicinas con plantas42. Se utiliza para tratar muchas dolencias relacionadas con el sistema respiratorio, digestivo y para prevenir o tratar infecciones42. También se utiliza para combatir la anemia y estados de debilidad y cansancio43.

6. Masala

El Masala es una mezcla de especias originaria del norte de la India44,45. El término “Masala” significa literalmente “mezcla de especias” en hindi46,44. Su origen se remonta a la antigua India, donde las especias eran consideradas sagradas y se creía que tenían propiedades medicinales47.

El Masala es una mezcla de diferentes especias que le confiere un sabor y un aroma característicos44. Existen tantas variedades de Masala como combinaciones se puedan hacer con, por ejemplo, canela, cilantro, alholva (fenogreco), cardamomo, pimienta negra, nuez moscada, etc46. La mezcla básica del Garam Masala, una de las variantes más conocidas, se elabora con semillas de cilantro, comino, canela, clavo de olor, nuez moscada, cardamomo y pimienta negra44,45.

La mezcla de especias Masala. Junto a ella las otras especias que la componen.
La mezcla de especias Masala. Junto a ella las otras especias que la componen.

La historia del Masala se remonta a miles de años en la antigua India48,49,50. Según la tradición hindú, el Masala Chai, una variante del Masala, tiene sus orígenes en los reinos emergentes del sur de Asia, lo que hoy conocemos como India, aproximadamente hace 9 mil años51,50. Fue creado por un rey como una bebida purificante y remedio dentro de la tradicional medicina ayurvédica51,50.

Las especias que componen el Masala poseen diversas propiedades beneficiosas para la salud. El clavo, la canela y el jengibre tienen efecto antiinflamatorio52. El clavo estimula el sistema inmunológico y tiene propiedades antisépticas51. La canela tiene cualidades antioxidantes y se la considera también un potente afrodisíaco52. El jengibre y el cardamomo son digestivos y estimulan la circulación52,53.

Usos

Hoy en día, el Masala se utiliza en todo el mundo en la cocina, especialmente en la cocina india44,45. Se utiliza para condimentar platos de carnes, pescados, mariscos y verduras44,45. También se puede añadir a masas horneadas o espolvorearlo sobre dulces45.

7. Amchoor

El Amchoor, también conocido como “anchor” o “amchur”, es una especia originaria de la India. Se produce a partir del mango (Mangifera indica), que se recolecta antes de llegar a la maduración. Esta especia está ligada de forma ancestral a la cocina hindú54,55.

la especia Anchor. Junto a ella mangos verdes con hojas
la especia Anchor. Junto a ella mangos verdes de los que se obtiene

Se obtiene a partir de mangos que son cosechados mientras aún están verdes e inmaduros. Luego, estos se pelan y cortan en rodajas finas que se secan al sol, hasta que se vuelven quebradizas y crujientes. Una vez secas, se muelen hasta obtener un polvo fino de color marrón claro. La fragancia de este condimento es intensa y su sabor afrutado y agrio55. No una especia muy típica de la India, sino que también se usa en la medicina ayurvédica como remedio tradicional. Con ella es habitual aliviar infecciones urinarias, diarreas y otros problemas intestinales54,56,57,58.

la especia Anchor. Junto a ella mangos verdes con hojas
la especia Anchor. Junto a ella mangos verdes con hojas

El Amchoor contiene nutrientes como las vitaminas A, B6, C, D y E, y también es rico en hierro55,59,60,61. Es altamente digestivo, mejora el tránsito intestinal y combate el estreñimiento55,62,63. Además, entre los componentes del mango y del Amchoor se encuentra una amplia variedad de polifenoles (mangiferina, quercetina o kaempferol entre otros) que tienen una función antioxidante54.

Usos

Hoy en día, el Amchoor se utiliza en la cocina india, especialmente en la región norte de ese país y en la cocina punjabi. Se utiliza en platos que requieren acidez, pero sin añadir humedad, como lo haría el limón. Es el toque final perfecto para platos de todo tipo. En la cocina india, el polvo de Amchoor se ha utilizado en todo, desde sopas, guisos y curry hasta ensaladas de frutas y otros dulces55.

7. Anís estrellado

El Anís Estrellado, conocido científicamente como Illicium verum, es originario de las regiones de China y Vietnam64. Esta especia se obtiene de un árbol perenne que puede medir entre 2 y 5 metros65,66. Se ha utilizado desde la antigüedad en la medicina tradicional china por sus propiedades estimulantes y diuréticas67. Las referencias de su uso en China datan del año 1127 a.C., siendo empleado como masticatorio y perfume religioso68.

la especia anís estrellado colgando de su árbol Illicium verum, típico de China y Vietnam.
la especia anís estrellado colgando de su árbol Illicium verum, típico de China y Vietnam.

Es un árbol perenne de poca altura, que puede medir entre 2 y 5 metros69,66. Sus hojas son lanceoladas, enteras, con pecíolo y pueden recordar a las hojas del laurel. Las flores son solitarias, poseen de 15 a 20 pétalos de color verde amarillento o rosados, dispuestos en espiral66. El fruto es un poliaquenio, pedunculado, dehiscente y consistente en un conjunto de 7-12 carpelos leñosos, de color caoba, dispuestos en forma de estrella69. En el interior de cada carpelo se encuentra una semilla, de forma ovalada, aplanada, brillante y dura69.

Anís estrellado.
Anís estrellado

El Anís Estrellado se ha utilizado desde la antigüedad en la medicina tradicional china por sus propiedades estimulantes y diuréticas. Fue introducido en Europa desde China alrededor del siglo XVII. Desde entonces, la especia se ha usado entera, desmenuzada en fragmentos o reducida a polvo. En Europa se ha utilizado desde el principio para la preparación de jarabes, cordiales, sorbetes y conservas67.

En cuanto a sus propiedades, destaca su alto contenido de aceite esencial con anetol y estragol como componentes principales, que le dan ese carácter aromático tan inconfundible69. Además, contiene ácido shikímico, que es extraído de este anís estrellado para fabricar el famoso medicamento Tamiflu antigripal70.

Así mismo, otras propiedades que podemos encontrar en esta beneficiosa planta son las siguientes: Carminativas, Digestivas, Expectorantes, Antiespasmódicas, Antibacterianas, Antioxidantes, Analgésicas, Miorrelajantes, Aperitivas, Diuréticas, Parasiticidas, Emenagogas70.

Usos

El uso más común del Anís Estrellado es para tratar los cólicos y las flatulencias, la parálisis facial, el asma y la bronquitis66. Igualmente, se utiliza como antiinflamatorio, descongestionante, emenagogo o purificante, entre otros66. Sirve para reducir cólicos estomacales y flatulencias, y además, se ha utilizado para abrir las vías respiratorias70. Está completamente contraindicado en niños y mujeres embarazadas o lactantes, y en adultos debe seguirse la dosis recomendada70.

8. Jengibre

El jengibre, cuyo nombre científico es Zingiber officinale, es una planta rizomatosa que crece en los bosques lluviosos tropicales de la India71. Se cree que el jengibre se originó en las islas del sudeste asiático (Malasia, Brunéi, Filipinas, Singapur, Indonesia y Timor del Este) y pudo ser domesticado primero por los pueblos austronesios hacia el 5000 o 4000 A.C.72.

Planta de Jengibre
Planta de Jengibre

Esta planta pertenece a la familia Zingiberáceas. El tallo de la planta contiene un rizoma conocido como jengibre. Tiene grandes beneficios medicinales naturales. De sabor picante y un aroma peculiar, contiene vitaminas y minerales73. Los tallos subterráneos de esta hierba son sus raíces o rizomas. Esta es la parte que se aprovecha, porque es allí donde se encuentran los nutrientes. Tiene un sabor picante, y es de fuerte y agradable aroma74.

El jengibre fue utilizado ya por los antiguos griegos y romanos alrededor del año 750 a. C, siendo introducido en África por los portugueses, y llevado a las islas Antillas durante el siglo XV por los españoles75. El uso del jengibre se remonta a unos 5000 años atrás. La historia conocida del uso de esta raíz se remonta a unos 5.000 años, empezando en China y luego en la India76.

El jengibre es alto en gingerol, una sustancia con potentes propiedades antiinflamatorias y antioxidantes77. Su tallo medicinal tiene aceites volátiles, fenólicos, proteolíticos y minerales que ayudan a mejorar la digestión, la salud intestinal, el aliento, el sudor, la circulación y el bienestar78.

Usos
Jengibre
Rizomas y polvo de Jengibre

Sirve para tratar problemas digestivos, controlar el peso, reducir náuseas, dolores artríticos, entre otros beneficios. El jengibre se puede tomar seco en polvo o infusión, fresco en preparados culinarios o también en infusión, o conseguirlo en extracto o extracto natural79. Como condimento se emplea en salsas, carnes, sopas y cremas, mariscos, pescados y hortalizas. También se utiliza para aromatizar postres de fruta, como las manzanas asadas, así como para hacer repostería, donde destacan las conocidas galletas de jengibre80.

9. Cúrcuma

La cúrcuma, cuyo nombre científico es Curcuma longa, es una planta perenne que pertenece a la familia del jengibre de Zingiberaceae81. Se cree que la cúrcuma se originó en el sudeste asiático y la India, donde fue utilizada por primera vez entre los años 610 a.C. y 320 a.C. En la actualidad, todos los países tropicales la cultivan, pero los principales exportadores de este superalimento son India, China, Sri Lanka y Filipinas81.

Es una planta perenne, de entre 60 centímetros y 1,5 metros de altura82. Posee rizomas engrosados en forma de dedos, es decir, tallos subterráneos con varias yemas y que crece horizontalmente83. Del rizoma surgen las raíces y los brotes herbáceos de la planta82. Es una planta acaule, es decir, que no tiene tallo y sus hojas nacen directamente del rizoma al exterior. El rizoma de la cúrcuma es la parte que se aprovecha, porque es allí donde se encuentran los nutrientes. Tiene un sabor picante, y es de fuerte y agradable aroma82.

Cúrcuma con los rizomas, similares al jengibre, de los que se obtiene
Cúrcuma con los rizomas, similares al jengibre, de los que se obtiene

La historia conocida del uso de esta raíz se remonta a unos 5.000 años, empezando en China y luego en la India84. El uso de la cúrcuma se remonta casi 4.000 años a la cultura védica en la India, donde se utilizaba como especia culinaria y tenía algún significado religioso85. Probablemente llegó a China en el 700 d.C., África Oriental en el 800 d.C., África Occidental en 1200 d.C., y a Jamaica en el siglo XVIII85.

La cúrcuma es alta en curcumina, una sustancia con potentes propiedades antiinflamatorias y antioxidantes. Su tallo medicinal tiene aceites volátiles, fenólicos, proteolíticos y minerales que ayudan a mejorar la digestión, la salud intestinal, el aliento, el sudor, la circulación y a producir bienestar. Además, la cúrcuma contiene fibra dietética, vitaminas C, E y K, niacina, sodio, calcio, potasio, cobre, magnesio, hierro, zinc y aceites esenciales82.

Usos

Se utiliza para tratar problemas digestivos, controlar el peso, reducir náuseas y dolores artríticos, entre otros beneficios. La cúrcuma se puede tomar seco en polvo o infusión, fresco en preparados culinarios o también en infusión, o conseguirlo en extracto o extracto natural81. Como condimento se emplea en salsas, carnes, sopas y cremas, mariscos, pescados y hortalizas. También se utiliza para aromatizar postres de fruta, como las manzanas asadas, así como para hacer repostería82.

10. Cardamomo

El cardamomo, cuyo nombre científico es Elettaria cardamomum, es una planta perenne que pertenece a la familia del jengibre de Zingiberaceae86. Se cree que el cardamomo se originó en el sur de la India, Sri Lanka, Malasia e Indonesia87. En la actualidad, se cultiva también en Nepal, Tailandia y países de América Central, entre los que destaca Guatemala, que es el mayor productor mundial86.

Elettaria cardamomum,
Planta del Cardamomo

El cardamomo es una planta perenne que puede alcanzar los 3 metros de alto87. Posee rizomas engrosados en forma de dedos, es decir, tallos subterráneos con varias yemas y que crece horizontalmente. Del rizoma surgen las raíces y los brotes herbáceos de la planta88. Es una planta acaule, es decir, que no tiene tallo y sus hojas nacen directamente del rizoma al exterior. El rizoma de la cúrcuma es la parte que se aprovecha, porque es allí donde se encuentran los nutrientes. Tiene un sabor picante, y es de fuerte y agradable aroma89.

Fue cultivado por primera vez hacia el año 700 en la India meridional y se importó a Europa hacia 120086. Se cultivó a cierta escala en la India hace ya unos 600 años y su primera importación a Europa, por parte de los árabes, se remonta a principios del siglo XIII, produciéndose ya en el XV-XVI su primer apogeo87.

Tiene un alto contenido en cineol, una sustancia con potentes propiedades antiinflamatorias y antioxidantes89. El cardamomo es un tallo medicinal que tiene aceites volátiles, fenólicos, proteolíticos y minerales que ayudan a mejorar la digestión, la salud intestinal, el aliento, el sudor, la circulación y el bienestar90. Además, el cardamomo contiene fibra dietética, vitaminas C, E y K, niacina, sodio, calcio, potasio, cobre, magnesio, hierro, zinc y aceites esenciales91.

Cardamomo
Cardamomo y otras especias orientales
Usos

El cardamomo sirve para tratar problemas digestivos, controlar el peso, reducir náuseas, dolores artríticos, entre otros beneficios. Se puede tomar seco en polvo o infusión, fresco en preparados culinarios o también en infusión, o conseguirlo en extracto natural92. Como condimento se emplea en salsas, carnes, sopas y cremas, mariscos, pescados y hortalizas. También se utiliza para aromatizar postres de fruta, como las manzanas asadas, así como para hacer repostería93

11. Comino

Planta Cuminum cyminum en un jardín sirio

El comino, cuyo nombre científico es Cuminum cyminum, es una planta perenne que pertenece a la familia del jengibre de Zingiberaceae94. Se cree que el comino se originó en la cuenca del Mediterráneo, posiblemente de Egipto o Siria95. En la actualidad, se cultiva también en Nepal, Tailandia y países de América Central94.

Es una planta perenne que puede alcanzar los 90 centímetros de altura96. Posee hojas finas y alargadas y flores pequeñas que pueden tener un color rojizo, rosado o blanquecino94. Las semillas del comino aparecen unidas de a dos. Tienen forma oval, presentan una cara plana y otra estriada y se caracterizan por su sabor acre y su fragancia94.

El comino ha sido utilizado como especia por miles de años. Se ha encontrado en excavaciones de hace 4000 años en Siria y en el antiguo Egipto, donde se usaba como especia y como elemento para conservar momias97. Su uso se extendió a la India y a las culturas griegas y romanas97.

Destaca por sus virtudes tónicas y estimulantes de la digestión. Además, se considera diurético y carminativo98. Se destina sobre todo a despertar el apetito y evitar la formación de gases, los meteorismos, la hinchazón abdominal, la aerofagia y las digestiones pesadas. El comino se considera también antiespasmódico y ligeramente estrogénico. Se recomienda para aliviar los espasmos gastrointestinales y combatir los parásitos intestinales98.

Cuminum cyminum
C
Usos

El comino es una especia que sirve como condimento culinario, para darle sabor y aromatizar diversas comidas99. Además, también sirve como remedio casero para mejorar diversos problemas digestivos, como el exceso de gases y la indigestión, así como bajar el azúcar en la sangre y la presión arterial100. Se puede consumir crudo y tostado y hay que usarlo de la manera justa y echar poca cantidad para que aporte el aroma y el sabor justos101.

12. Cilantro

También conocido como Coriandrum sativum, el cilantro, es una planta aromática que se cree que tiene sus raíces en Asia102. Su origen se remonta a hace 3.500 años en el antiguo Egipto, según algunos teóricos. Sin embargo, para otros, hay constancia de que sus primeros brotes se dieron en el Oriente Medio. Actualmente, podemos hallarlo en toda Latinoamérica, donde fue introducida por los españoles al traerla de África102.

Es una planta anual herbácea que mide de 40 a 70 cm de altura103. Es una hierba rica en aceites, con un alto valor nutricional. Los tallos son largos y delgados. Su fruto es de olor suave y sabor picante. El cilantro posee dos clases de hojas. Las superiores, abundantes y divididas, y las inferiores, muy parecidas al perejil. Destacan por su color verde intenso y su forma de abanico. A medida que ascienden en la planta, se van tornando más plumosas103.

Cilantro
Cuminum cyminum (Cilandro)

Las propiedades medicinales del cilantro eran conocidas por las antiguas civilizaciones chinas, japonesas, turcas y egipcias, varios años antes de Cristo. De hecho, se le hace mención en la biblia en el libro Éxodo. También era utilizado como componente para fabricar jabones, lociones, insecticidas, desodorantes y perfumes. Esta práctica se sigue empleando102.

El cilantro es un buen antiinflamatorio, tiene propiedades antisépticas (bloquea la proliferación de microorganismos), es diurético y muy rico en vitamina C y K. Contiene un 20% de aceites esenciales. Actúa sobre el sistema digestivo facilitando la digestión y aliviando el estreñimiento, también es eficaz contra cólicos y flatulencias104.

Usos

El cilantro se usa para aromatizar y refrescar todo tipo de elaboraciones: ensaladas, salsas, sopas, guisos, adobos, pescados, carnes, escabeches, conservas, encurtidos e, incluso, smoothies, zumos y postres105. Puedes agregar las hojas o las semillas enteras o molidas. En la cocina de centroeuropa, es frecuente el uso del cilantro, combinado con otras aromáticas, para la fabricación de embutidos, panes de centeno, e incluso puede ser un ingrediente usado en la fabricación de cerveza106.

13. Mostaza

La mostaza es una planta comestible originaria de las regiones templadas de Europa107. Se cree que procede de Asia (India, China o Afganistán) y es conocida desde hace más de 5.000 años108. Las excavaciones arqueológicas en el Valle del Indo (subcontinente indio) han revelado que allí se cultivaba mostaza109. Fue introducida en Europa por los antiguos griegos y alcanzó su mayor auge en la Roma imperial110,111.

Es una planta herbácea anual que mide de 30 hasta 90 cm de alto. Sus tallos son ásperos y duros, normalmente con pubescencia blanca. Las hojas están en posición alterna, las inferiores son más anchas que las superiores, pinnadas o pinnatífidas, con pecíolo y un lóbulo terminal de gran tamaño. Las flores de la mostaza tienen un color amarillo característico y se disponen en racimos. El fruto es una silicua, áspera en su parte inferior, y las semillas son su producto más comercial ya que de allí se obtiene la materia prima para preparar la mostaza de cocina112.

Mostaza
Brassica alba, Brassica hirta o mostaza amarilla. También llamada Synapsis Alba (Mostaza blanca) La Brassica nigra es originaria del Himalaya (Mostaza negra)

Ha sido utilizada en África y China durante miles de años. La pasta de mostaza amarilla se originó en China durante la dinastía Zhou (1046-256 a. C.), donde las semillas de mostaza se molían y se convertían en pasta. Se cree que fueron los romanos quienes desarrollaron el preparado de mostaza que conocemos hoy. En el castellano clásico, la mostaza se denominaba jenabe, que a su vez proviene del latín sinapis, y este del griego con el mismo nombre109.

Tiene altas capacidades antioxidantes y antiinflamatorias que sirve para prevenir el envejecimiento prematuro de la piel o fortalecer el sistema inmunológico113. Entre las propiedades nutricionales de la mostaza cabe destacar que 100 gramos de mostaza tienen los siguientes nutrientes: 2,90 mg. de hierro, 7,10 g. de proteínas, 70 mg. de calcio, 1,30 g. de fibra, 200 mg. de potasio, 0 mg. de yodo, 1 mg. de zinc114.

Usos

La mostaza es un condimento saludable que puede aportarte propiedades muy interesantes. Sus aplicaciones en gastronomía son casi ilimitadas: es obligatoria en perritos calientes o hamburguesas, un acierto en los aliños de ensalada, y un condimento mágico en innumerables guisos. Además, se utiliza en la preparación de escabechados, como aderezo de carnes y ensaladas y de determinados pescados, sobre todo azules115. También se puede untar mostaza en carnes rojas o pescados grasos como la trucha y hornear116.

14. Nuez Moscada

La nuez moscada es el fruto del árbol Myristica fragrans, originario de las Islas de Las Especias, actualmente conocidas como las Islas Molucas en Indonesia117,118. Se cree que la nuez moscada existe desde el siglo I, pero solo fue hasta principios del siglo VII que los árabes la introdujeron en Europa vendiéndola a los venecianos a precios muy altos119.

Es un árbol perenne que puede alcanzar hasta 20 metros de altura120. Sus hojas son de color verde oscuro y de forma ovalada121. Las flores que produce son de color amarillo122. Sus frutos son drupas de unos 5 cm de diámetro. A medida que maduran, se van abriendo en dos mitades o valvas. En su interior se encuentra la nuez moscada, una especie de nuez de unos 3 cm de longitud rodeada de un arilo, una capa púrpura o de color rojo intenso, muy aromática y jugosa. En el interior se encuentra la almendra que molemos y comemos como especia121

Nuez Moscada
Myristica fragrans (Nuez Moscada) con sus frutos

Ha sido utilizada en las cocinas de todo el mundo durante miles de años123. Se sabe que fue una especia muy cotizada en la Edad Media y se cuenta, por ejemplo, que en la Inglaterra isabelina, con solo vender unas cuantas nueces, podía obtenerse el dinero suficiente para lograr la independencia financiera de por vida124. También se dice que los sacerdotes romanos ya apreciaban las cualidades aromáticas de la nuez moscada y la quemaban como si fuera un incienso, aunque es una teoría sin demostrar124.

La nuez moscada es una importante fuente de vitaminas A, B y C, folatos, riboflavina, niacina y minerales como el magnesio, el fósforo, el calcio, el hierro y el potasio y, por lo tanto, es muy beneficiosa para la salud124. Su consumo ayuda a prevenir cardiopatías, fortalecer el sistema cardiovascular y favorecer la buena circulación sanguínea124. Además, la nuez moscada es muy rica en monoterpenos, un compuesto con propiedades anticoagulantes que ayuda en la prevención natural de cardiopatías125.

Usos

La nuez moscada se utiliza en una amplia variedad de platos, tanto dulces como salados124. Se utiliza para sazonar guisos, asados, sopas, salsas, flanes, soufflés, purés o recetas a base de huevo, patatas o pasta119. También se utiliza en la preparación de bebidas como capuchino, chocolate caliente, leche caliente y batidos126. Además, la nuez moscada se utiliza en la salsa blanca o bechamel, esa misma que usamos para los tallarines a lo Alfredo, o en la lasaña127.

15. Nigella

La Nigella es una planta originaria de la cuenca mediterránea, que puede encontrarse desde España hasta la India, pasando por Oriente Medio128,129. Su nombre proviene de la palabra latina nigellus, que significa negruzco en referencia al color negro de las semillas de comino negro. Las semillas se han cosechado y utilizado desde la antigüedad para muchos propósitos, incluyendo la cocina y la curación128.

Es una planta anual que puede crecer hasta una media de 45 centímetros128,130. Durante el otoño y el verano, produce flores que varían en color desde el blanco hasta el azul pálido128,130. De estas flores salen semillas negras de entre 2 y 3 milímetros. Las semillas de Nigella se tuestan o trituran para utilizarlas como especia alimenticia en panes, pasteles orientales y otras preparaciones culinarias. Tienen un sabor cálido y picante con un ligero sabor a limón128.

Nigella (Nigella sativa)
Nigella (Nigella sativa)

Se ha encontrado Nigella en varios sitios del antiguo Egipto, entre ellos la tumba de Tutankamón. A pesar de que su papel exacto en la cultura egipcia es desconocido, se sabe que los elementos enterrados con un faraón fueron cuidadosamente seleccionados para que le ayuden en la otra vida. La primera referencia escrita a N. sativa se cree que figura en el libro de Isaías en el Antiguo Testamento, donde se contrasta la cosecha de nigella y trigo (Isaías 28: 25, 27). Según Zohary y Hopf, N. sativa fue otro condimento tradicional del Viejo Mundo durante la época clásica; y sus semillas negras se utilizan ampliamente para sazonar alimentos129.

La Nigella tiene varias propiedades beneficiosas para la salud. Entre ellas se encuentran su poder antioxidante y efectos protectores, su potencial inmunomodulador y antiinfeccioso, y su actividad antihistamínica128,131. Además, tiene propiedades antibacterianas que son de mucha utilidad para eliminar los gérmenes, microorganismos y agentes infecciosos. También tiene capacidad antifúngica131.

Usos

Hoy en día, la Nigella se sigue utilizando con fines culinarios y terapéuticos128. Las semillas de Nigella se usan comúnmente como especias alimenticias en el Medio Oriente. Se valoran en la medicina herbal por su potencial antioxidante, inmunoestimulante, antiinfeccioso y antihistamínico. La Nigella es particularmente recomendable para fortalecer las defensas naturales y tonificar el cuerpo durante las estaciones cambiantes, especialmente la llegada de la primavera para tratar las alergias128.

16. Pimienta Larga (Piper Lomgum)

La pimienta larga, también conocida como pimienta balinesa, pimienta de Bengala, o pippali, es una planta nativa del Himalaya. Es el tipo de pimienta más antiguo que llegó a Europa desde Asia. Los textos antiguos de la India, escritos en sánscrito, describen la especia y su uso en la medicina ayurvédica132,133.

Piper Longum
Semillas de Pimienta Larga (piper Longum)

La pimienta larga (Piper longum) es una planta trepadora que crece en climas tropicales134,135. Esta liana sarmentosa perenne de poca altura es nativa de la India. Sus tallos presentan nudos de donde nacen las ramas fructíferas y las hojas. La planta produce flores erectas durante todo el año, agrupadas en estructuras oblongas y cónicas, que dan frutos largos y estrechos. Estos frutos son verdes en su inmadurez, que se tiñen de rosado en la madurez y se conservan secos, cuando se vuelven de color oscuro-negro134.

La pimienta larga llegó a Grecia alrededor del siglo V-VI a.C132. Hipócrates hablaba de ella en sus escritos 1como una medicina efectiva. Theophrastus, en su primer texto botánico, la describió claramente distinguiéndola de la pimienta negra. Los romanos la apreciaban mucho y la gravaban por considerarla un lujo. Incluso en la Edad Media fue ampliamente utilizada; luego, fue reemplazada gradualmente por pimienta negra y con el descubrimiento del continente americano y la pimienta de chile, también fue suplantada por esta última y desapareció de nuestras mesas132.

La pimienta larga contiene varios nutrientes como grasas, proteínas, azúcares, carbohidratos, calcio, vitaminas C y A, fibra dietética e iones de sodio136. Esta pimienta tiene un fuerte sabor picante que añade sabor a los alimentos. La especia crece como una planta fragante que contiene ramas peludas. Todas sus partes se utilizan para diversos beneficios para el consumo humano y la salud. Algunos de los beneficios para la salud de la pimienta larga incluyen el tratamiento de resfriados, la prevención de la diabetes, el alivio de las alergias, el tratamiento de molestias digestivas y la reducción de los riesgos de cáncer136.

Planta de Piper Longum y sus semillas (Pimienta larga)
Planta de piper longum y sus semillas (Pimienta Larga)
Usos

Hoy en día, la pimienta larga se utiliza tanto en la cocina como en la medicina132,135. Se usa en la cocina india para preparar achar indio (encurtidos agridulces), guisos etíopes, y la mezcla de especias tunecinas y marroquíes llamada ras el-hanout. Las medicinas tradicionales indias y chinas le otorgan muchas propiedades, incluidas las propiedades analgésicas, de calentamiento y afrodisíacas. Los principales países productores de esta especia son India, Bangladesh y Sri Lanka. Los principales países usuarios son India, Indonesia y China, donde la planta es más conocida por sus usos medicinales que como especia132.

17. Tamarindo

El tamarindo es un árbol tropical originario de las sabanas secas del África tropical, en particular de Sudán133,134,135,136. Aunque se encuentra de manera silvestre en África, también es nativo en todos los países desde Cabo Verde hasta Yemen y Omán. Se cree que el árbol fue introducido en Asia por mercaderes árabes137. Su nombre proviene del árabe “tamari hindi”, que significa «dátil de la India»138.

Es un árbol perenne de crecimiento lento que puede alcanzar una altura de 24 a 30 metros, con una amplitud de 12 metros y una circunferencia de 7,5 metros139.140. Sus ramas son fuertes y flexibles, lo que las hace resistentes al viento. Las hojas son alternas, glabras, paripinnadas, con 10 – 20 pares de foliolos oblongos, opuestos. Las flores son hermafroditas, amarillentas, con una venación de color rosa o anaranjada. El fruto es una vaina indehiscente de entre 5 cm y 20 cm de largo por 2 cm o 3 cm de diámetro, estrechamente cilíndrica, recta o algo curvada134,137.

Tamarindo
Tamarindo

El tamarindo ha sido utilizado desde tiempos inmemorables para la elaboración de diversos alimentos, incluyendo una especie de cerveza141. Probablemente gracias a los árabes, quienes conocían el fruto y las semillas, fue dado a conocer en la Europa de la Edad Media. Su cultivo, por ser un árbol tropical, no es posible en Europa, por lo que su plantación se extendió por África. El tamarindo llegó a América traído por los españoles, probablemente al principio de la Colonia142,143. Su cultivo rápidamente se extendió en las zonas tropicales de México, especialmente en la vertiente del Pacífico.

Es rico en antioxidantes y saponinas que favorecen la disminución de colesterol “malo”, o LDL, en la sangre, previniendo así el surgimiento de enfermedades cardiovasculares144. También posee actividad hipoglucemiante, ya que esta fruta es rica en fibras que reducen la absorción de azúcar en el intestino. Al ser rico en antioxidantes, el tamarindo evita el daño que causan los radicales libres a las células, retrasando el deterioro de la piel y la formación de arrugas, previniendo así el envejecimiento prematuro. Además, el tamarindo contiene vitaminas A, B3 y C, minerales como el magnesio, calcio, potasio, fósforo, hierro y azufre, polifenoles y posee ácidos orgánicos como el málico, tartárico y ascórbico145,144.

Usos

Hoy en día, el tamarindo se utiliza tanto para fines culinarios como medicinales. En la gastronomía, se utiliza para la elaboración de jugos, bebidas, condimentos, polvo de gelatina, mermeladas y confitería146. También se utiliza para condimentar y sazonar carnes o pescados. En la medicina, se utiliza para aliviar dolencias como dolores de cabeza, resfriados, tos, hemorroides, estreñimiento. También se utiliza para combatir la deshidratación, tanto para mantener el cuerpo fresco como para aliviar los síntomas de la resaca146. Además, el tamarindo se utiliza en la cosmética y la belleza natural1465.

18. Semillas de Granada

Las semillas de granada provienen del granado, un árbol originario de la región que se extiende desde Irán hasta el Himalaya147. Se cree que los primeros cultivos de granada tuvieron lugar en la zona que hoy ocupa Irán alrededor del año 5.000 a.C148. Fueron los árabes quienes introdujeron la granada en España148.

También son conocidas como arilos, son pequeñas y crujientes, con un sabor agridulce que combina muy bien con la jugosidad de la pulpa de la fruta149. Son ricas en fibra, antioxidantes y nutrientes esenciales149. Además, las semillas de granada contienen un ácido graso particular: el ácido púnico150.

La granada ha sido considerada desde la antigüedad como el fruto de la fertilidad148. En la mitología griega, la hija de Zeus y Deméter, la diosa Perséfone, a menudo se representa con semillas de granada151. A Afrodita, la diosa del amor, se le atribuye el hecho de cosechar la primera granada151.

Las semillas de granada son sumamente ricas en antioxidantes, lo que significa que es una fruta ideal para aportar a nuestro organismo los nutrientes antioxidantes que necesita para prevenir y reducir los efectos tan negativos de los radicales libres152. Por su contenido en antioxidantes, las semillas de granada son muy útiles en caso de hipertensión arterial, dado que mejoran de forma natural la circulación sanguínea, siendo adecuadas para reducir la presión arterial alta148,153. Además, las semillas de granada se caracterizan por tener un alto contenido en fibra; 4 gramos por cada 100 gramos de alimento. Así, ayudan a regular el tránsito intestinal y metabolizar mejor los alimentos, promoviendo con ello la pérdida de peso148.

Semillas de Granada
Semillas de Granada y granadas
Usos

Hoy en día, las semillas de granada se consumen tanto por su sabor como por sus beneficios para la salud. Se pueden disfrutar solas como un bocadillo saludable, espolvorearlas sobre ensaladas o incluso agregarlas a batidos o postres favoritos149. Además, se utilizan en la medicina tradicional para tratar diversas dolencias, como úlceras y pólipos nasales148.

Conclusión

Las especias orientales se utilizan en la actualidad para una gran variedad de propósitos. En la cocina, se utilizan para realzar el sabor de los alimentos. También se utilizan para conservar los alimentos, ya que las especias tienen propiedades antibacterianas. También se utilizan con fines medicinales. Se sigue creyendo que tienen propiedades curativas para una amplia gama de problemas de salud.

Además de su uso en la cocina y la medicina, las especias orientales también se utilizan en la industria cosmética y en la perfumería. Su intenso sabor y aroma las hacen ideales para crear perfumes y productos cosméticos.

Las especias orientales son un ingrediente versátil que tiene una larga historia de uso en la cocina, la medicina y la industria. Estas especias aportan un sabor intenso y aroma a los alimentos, y también tienen una serie de propiedades beneficiosas para la salud.

La historia de las especias es un testimonio de su importancia en la cultura y la sociedad a lo largo de los siglos. Ya sea como condimento, medicina o moneda, las especias han dejado una huella indeleble en nuestra historia.

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